TORONTO, 03 ENERO.- Después de un año en el que las salas de cine se vieron sacudidas por la pandemia de COVID-19, los expertos de la industria dicen que los cines de todo el país se encuentran en un momento crítico sin un camino claro por delante.

Como ocurre con la mayor parte del año, la mayoría de los lugares en todo el país han experimentado una temporada navideña bastante difícil, un momento generalmente ocupado. Las pocas pantallas que siguieron funcionando lo hicieron a una fracción de la capacidad habitual de la sala.

Algunas personas en la industria dicen que los cierres prolongados para evitar la propagación de COVID-19 podrían significar el fin de la industria cinematográfica, que ha visto disminuir la venta de entradas y se ha enfrentado a gigantes del streaming como Netflix, estos últimos años.

Había grandes desafíos en esta industria mucho antes de que COVID nos obligara a cerrarnos, dice Jason Gorber, crítico de cine de Toronto. Pero es muy fácil ser cínico y pensar que las salas de cine están muertas. No creo que ese sea el caso en absoluto. Existe una oportunidad real para el cambio y para que los teatros vuelvan, más grandes y mejores en algunos aspectos.

Sin embargo, Gorber y otros académicos predicen que el camino hacia 2021 estará plagado de desarrollos cruciales y posibles reveses que podrían definir el futuro.

Mientras espera la vacuna

Entre las preguntas más urgentes está la rapidez con la que se lanza una vacuna en todo el país que podría determinar la rapidez con que los espectadores regresan a los cines.

Varios éxitos de taquilla anticipados están programados para finales de este año, incluido el lanzamiento muy retrasado del próximo James Bond, No Time to Die , en abril, y Fast & Furious 9 en mayo. Después de un año de cambios de horario, ninguna de estas fechas de estreno parece segura, especialmente si continúan los cierres o si los espectadores no tienen la confianza para volver a los cines en masa.

La gente estará un poco nerviosa por reunirse y probablemente haya un porcentaje del público que se haya ido para siempre , cree Louis-Étienne Dubois, profesor asistente en la Universidad de Ryerson.

Cambios sísmicos

Ya se estaban produciendo grandes cambios en la industria del cine al comienzo de la pandemia. Los estudios de Hollywood estaban luchando con los operadores de cines para obtener más flexibilidad para permitir que las películas se movieran más rápido a las plataformas de transmisión y alquiler.

Durante años, a los propietarios de salas de cine se les ha concedido una ventana de exclusividad de 90 días para los estrenos importantes, pero la pandemia los ha obligado a hacer excepciones.

Resultó en cambios sísmicos, que incluyeron asistencias teatrales más cortas y decisiones de estudio sin precedentes que vieron los estrenos teatrales planificados redirigidos a los cines en casa.

El valor añadido de la gran pantalla

David Hancock, director senior de investigación de la empresa británica Omdia, sostiene que las afirmaciones de que los cines están al borde de la muerte son pura hipérbole .

Los cines son fundamentalmente una fuerza social y económica extremadamente valiosa. Proporcionan un gran lugar para comenzar una película y para que la gente se reúna, y son el único lugar fuera de la casa donde puedes ver una película correctamente , dice.

Hancock no está convencido de que las plataformas de transmisión eliminen la experiencia del cine en el corto plazo. La gente todavía anhela el entretenimiento en pantalla grande, argumenta. Es un negocio de miles de millones de dólares que, según él, no puede sostenerse en plataformas de transmisión de bajo costo.

Las películas tienen valor, argumenta. Y necesitan ese valor para recuperar la mayor cantidad de dinero posible, para justificar costos de producción de $ 200 millones y $ 200 millones adicionales en marketing. Si empiezas a jugar con él, todo empieza a desmoronarse.

Sin embargo, eso no significa que no habrá una consolidación generalizada de las cadenas de películas en algunos países, o reducciones en la pantalla grande a medida que los mercados más pequeños pierdan sus multiplexores.

¿Un nuevo impulso en 2021?

Para las dos cadenas de películas más grandes de Canadá, Cineplex y Landmark Cinemas, la posibilidad de un regreso lento a la normalidad podría ser devastadora.

En los primeros tres trimestres del año pasado, los ingresos de Cineplex se desplomaron debido a que las medidas provinciales de COVID-19 redujeron drásticamente la capacidad del teatro y una lista de películas mediocre atrajo a una audiencia más pequeña.

El valor de las acciones de Cineplex ha caído más del 70% desde el inicio de la pandemia. Un intento de adquisición de 2.800 millones de dólares por parte de Cineworld, con sede en Reino Unido, fracasó. El coronavirus ha obligado a la empresa a despedir personal.

El mes pasado Cineplex anunció planes para consolidar $ 57 millones vendiendo su sede en Toronto y usando ese dinero para pagar la deuda.

El director ejecutivo de la compañía, Ellis Jacob, cree que los esfuerzos de reducción de costos ayudarán a capear la tormenta hasta que el público regrese a los cines.

Tendremos un gran impulso cuando las cosas comiencen a mejorar, dice. Creemos que 2021 será un gran año en este sector.