DENVER — Cuando Julia Ellis llega a una estación de tren en un suburbio de Denver para ir a trabajar, abre su aplicación Uber. Junto a las opciones de transporte, toca el ícono de un tren marcado “Transit”.

El clic le compra un boleto para el sistema de transporte público de Denver, el Distrito Regional de Transporte. Ellis dijo que había usado a Uber para obtener sus boletos de tren desde que la compañía lanzó la función esta primavera. También a menudo toma un viaje en Uber a la estación porque una condición médica limita su conducción.

“Haces dos clics y estás allí”, dijo Ellis, de 54 años, sobre cómo Uber y el sistema de trenes de Denver habían cambiado su viaje.

Ellis es parte de un experimento de ampliación para Uber. A medida que la compañía busca un nuevo crecimiento, se ha asociado con ciudades y agencias de tránsito en los Estados Unidos, Canadá, Gran Bretaña y Australia para proporcionar boletos, transportar personas con discapacidades o, a veces, sustituir el sistema de transporte público de una ciudad por completo.

Desde 2015, Uber ha firmado más de 20 ofertas de tránsito. El impulso ahora está siendo defendido por Dara Khosrowshahi, su director ejecutivo, para convertir a la compañía en la “Amazonía del transporte”. En esa visión, Uber se convertiría en una ventanilla única para viajes en automóvil, bicicleta, scooter, autobús y tren.

Hacerlo ayudaría a Uber a atraer a más pasajeros, especialmente cuando la compañía enfrenta preguntas de Wall Street sobre si puede ganar dinero y revivir su tasa de crecimiento que alguna vez estuvo al rojo vivo. El jueves, Uber tiene previsto informar sus últimas ganancias, incluida una pérdida trimestral estimada de casi US $ 5 mil millones y un descenso en el crecimiento de los ingresos.

“Cuando saca su teléfono de su bolsillo y decide a dónde ir, queremos ser el primer lugar al que vaya”, dijo David Reich, un director de Uber que dirige el equipo que la compañía formó el año pasado para enfocarse. en transporte público.

Uber se ha mostrado capaz de proporcionar transporte más barato y más flexible, especialmente en lugares donde el transporte público es escaso. Pero mezclar el transporte con sus propios servicios ha dejado a algunos funcionarios de la ciudad incómodos.

Con la caída de la cantidad de pasajeros en tránsito en las principales áreas metropolitanas de los Estados Unidos, las agencias dijeron que se arriesgaban a enviar incluso más pasajeros a Uber y servicios similares, como Lyft. Las autoridades también han criticado a Uber por no compartir suficientes datos de pasajeros, lo que podría ayudar a las agencias a planificar nuevas rutas de tránsito.

“Hay preguntas reales sobre la formación de asociaciones que pueden terminar alejando a los pasajeros del transporte público”, dijo Adie Tomer, investigadora de políticas metropolitanas de la Brookings Institution, que estudia el uso de la infraestructura. “Es un juego peligroso para las agencias de tránsito llegar a acuerdos con compañías de transporte”.

En una presentación en abril, Uber avivó los temores competitivos al decir que su objetivo era reemplazar el transporte público por completo. La oración fue reemplazada en una presentación posterior con la promesa de que Uber integraría el transporte público en su aplicación “como una opción adicional de bajo costo”.

Lyft también se mudó al transporte público. Comenzó a ofrecer viajes gratis a una estación de tren en un suburbio de Denver en 2016. Ahora tiene 50 ofertas de tránsito en los Estados Unidos, incluida una asociación con el Metro de Los Ángeles en la que los usuarios de Lyft pueden compartir créditos gratuitos para tomar el transporte público.

“Nos vemos a nosotros mismos como un apoyo de la industria del tránsito y queremos ver crecer y aumentar la cantidad de pasajeros en tránsito en todo el país”, dijo Lilly Shoup, directora senior de políticas y asociaciones de Lyft.

Las asociaciones de transporte público de Uber varían según el lugar. Pero con la mayoría de los acuerdos, las ciudades aprovechan la red de conductores de la compañía para proporcionar viajes en áreas que no tienen rutas de autobuses confiables. Las ciudades a menudo subsidian los viajes para que los pasajeros paguen lo que equivale a una tarifa de autobús en lugar de una tarifa típica de Uber. Uber generalmente gana un subsidio de la agencia de tránsito, una tarifa del pasajero o ambas.

En Denver, la asociación se centra en la emisión de boletos en lugar de los viajes en automóvil. A través de la aplicación de Uber, las personas obtienen una nueva forma de comprar boletos y obtener información sobre horarios de trenes y autobuses. Uber no gana dinero vendiendo los boletos, pero se beneficia cuando los compradores de boletos, como Ellis, se quedan en la aplicación para reservar un viaje desde la estación de tren hasta su destino.

Una de las primeras asociaciones de Uber fue en 2015 con Dallas Area Rapid Transit. Ese año, DART acordó mostrar temporalmente los viajes de Uber como una opción en su aplicación durante las festividades del Día de San Patricio. La promoción, destinada a dar a los celebradores borrachos más opciones para llegar a casa de manera segura, se hizo tan popular que DART finalmente integró a Uber en su aplicación de forma permanente.

DART ahora subsidia los viajes compartidos de Uber a pocas millas de varias estaciones de trenes públicos. La agencia estimó que gastó $ 15 por pasajero cuando corrió rutas de autobús en esas áreas. Ahora ahorra dinero al pagarle a Uber menos de $ 5 por persona.

Los funcionarios de tránsito de Dallas fueron inicialmente cautelosos sobre la asociación, dijeron.

“Por un tiempo nos ignoraron. Luego nos canibalizaron. Ahora quieren trabajar con nosotros “, dijo acerca de Uber y Lyft Todd Plesko, vicepresidente de planificación y programación de servicios de DART. “Es el tipo de mercado para viajes que nunca hicieron antes”.

Uber también dudó en compartir datos sobre pasajeros y rutas, citando preocupaciones de privacidad. Plesko dijo que Uber había mencionado la búsqueda de Osama bin Laden como un ejemplo de cómo las personas podían identificarse a partir de sus datos. (Uber dijo que nadie había usado una referencia de Bin Laden).

Pero Dallas finalmente decidió trabajar con Uber. La integración de los viajes de Uber en la aplicación de DART podría ayudar a detener el flujo de pasajeros que abandonaron el transporte público por servicios privados de transporte, dijo Plesko.

“Si vamos a sobrevivir como agencia, tenemos que estar dispuestos a innovar y asumir riesgos”, dijo.

Un lugar que ha utilizado Uber como alternativa al transporte público es Innisfil, Ont. En 2017, un consultor le dijo a Innisfil, una ciudad de más de 37,000 habitantes, que costaría alrededor de CAD $ 35 por viaje en subsidios para comenzar una ruta de autobús que cubriera solo el 5 por ciento de su geografía y proporcionara 16,000 viajes al año. Junto con costos como autobuses y refugios de autobuses, el costo total sería de 561,000 dólares canadienses, o $ 422,600, dijeron funcionarios de la ciudad. Dijeron que parecía demasiado costoso y no proporcionaría suficiente cobertura.

Uber ofreció a Innisfil viajes más baratos que podrían ir a muchos lugares en lugar de seguir una ruta establecida. La compañía ahora ofrece viajes en auto compartido a los residentes en lugar de un sistema de autobuses. Innisfil le paga a Uber alrededor de $ 9 por pasajero.

“Las grandes municipalidades a veces ven el viaje compartido como su enemigo porque les está quitando a sus pasajeros”, dijo Lynn Dollin, alcalde de Innisfil. “Hemos adoptado un enfoque diferente y lo hemos adoptado”.

El nuevo sistema de tránsito se hizo tan popular que Innisfil superó su presupuesto en lo que le pagó a Uber, dijo. En abril, la ciudad aumentó la tarifa que cobra a las personas en $ 1 por un viaje en Uber a entre $ 4 y $ 6. También limitó la cantidad de viajes que los residentes podían tomar cada mes.

El Distrito de Transporte Regional de Denver acordó trabajar con Uber este año porque “lo intrigante número uno fue abrir este mercado”, dijo David Genova, director ejecutivo de la agencia. Las aplicaciones de transporte son ubicuas, dijo, dando a RTD la oportunidad de poner fácilmente sus ofertas frente a los turistas que podrían estar buscando un Uber.

Agregó que desconfiaba de cuánto tiempo podrían estar Uber y Lyft debido a sus inestables finanzas.

“Uber no es fiscalmente sostenible; Lyft no es fiscalmente sostenible ”, dijo Genova. Pero la integración de boletos es de bajo riesgo, dijo, y traer boletos móviles a Denver era una prioridad.

RTD ha vendido más de 3,500 boletos de tren y autobús a través de Uber, una pequeña fracción de los 322,000 viajes diarios de la agencia. Pero Genova dijo que era optimista, ya que el número de boletos vendidos a través de Uber aumentó aproximadamente un 29 por ciento por semana desde principios de junio hasta finales de julio.

“Todo el mundo quiere saber: ¿Cómo hicimos esto?”, Dijo. “No lo llamaría envidia, pero mis colegas de todo el país están muy, muy interesados ​​en esto”.

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