Imagine que a su hijo le acaban de diagnosticar cáncer. Está sosteniendo la mano de su hijo o hija mientras se recupera de la cirugía, le han dicho que su hijo necesita meses de quimioterapia y luego se reúne con su oncólogo para hablar sobre la radioterapia. 

El oncólogo dice que su hijo puede recibir radiación en su hospital local o que tiene la opción de irse de Canadá para viajar a los Estados Unidos para recibir un tratamiento de radiación que puede reducir los efectos secundarios a largo plazo de la terapia. ¿Cuáles son tus primeros pensamientos?

Decenas de padres y pacientes en todo Canadá han tenido que enfrentar decisiones similares. La terapia con haz de protones es una técnica avanzada utilizada para administrar el tratamiento con radiación, pero no está disponible en ningún lugar de Canadá (excepto en Vancouver, que tiene una instalación que trata solo algunos cánceres oculares). La terapia de protones difiere de la terapia tradicional basada en rayos X porque se usa una partícula más pesada (un protón), que se detiene en un tumor, en lugar de atravesar parcialmente el tumor y salir del cuerpo.

Decenas de padres y pacientes en todo Canadá han tenido que enfrentar decisiones similares.

Al mismo tiempo, los protones son igualmente efectivos en la administración de la dosis de radiación que mata el cáncer que se necesita para tratar el cáncer, en comparación con la radioterapia de rayos X; simplemente lo hace de una manera más precisa. Para muchos tipos de cáncer, particularmente aquellos que se encuentran cerca de la superficie del cuerpo, la cantidad de tejidos normales del cuerpo que reciben radiación se reduce sustancialmente con la terapia de protones. Esto conduce a menos efectos secundarios a corto y largo plazo de la radioterapia. La reducción de los efectos secundarios es de suma importancia en niños y adultos jóvenes con cáncer.

Aunque la terapia de protones para niños a menudo está cubierta por el seguro de salud provincial después de una aplicación especial al ministerio de salud de un paciente, he visto a innumerables padres luchar con la difícil decisión de viajar para la terapia de protones. Por un lado, los padres quieren el mejor tratamiento para sus hijos, uno que minimice absolutamente el riesgo de efectos secundarios a largo plazo. Por otro lado, los padres se dan cuenta de que pueden tener que dejar sus trabajos y familias por hasta ocho semanas; viajar con su hijo que se está recuperando de una cirugía difícil; tiene que solicitar urgentemente un pasaporte o visa; Hay que preguntarse si son admisibles en los Estados Unidos. En algunas provincias, los viajes aéreos, el alojamiento y las comidas no están cubiertos; los niños a menudo pueden recurrir a fondos de caridad para ayudar con algunos de estos costos,

La terapia con haz de protones produce menos efectos secundarios de la radiación a corto y largo plazo. imágenes falsas

En medio de esto, los padres luchan con el cuidado de sus otros hijos, siendo fuertes para su hijo enfermo, pagando facturas mientras están lejos de casa, mientras que son los principales cuidadores de su hijo convaleciente. En algunos casos, los niños están demasiado enfermos para viajar para recibir terapia de protones: aquellos con complicaciones posteriores a la cirugía pueden necesitar rehabilitación intensiva, estar conectados a un ventilador o desarrollar infecciones que hacen que viajar sea inseguro. Estos pacientes terminan recibiendo radiación en Canadá; sin duda, es un muy buen tratamiento, pero a menudo no es el mejor tratamiento disponible.

Canadá es el único país del G8 sin un centro de terapia de protones en el hospital. En todo el mundo, existen instalaciones en los EE. UU., Reino Unido, Francia, Alemania, Japón; Las economías emergentes como China, India, Corea del Sur, Sudáfrica y Rusia también tienen instalaciones de terapia de protones. Un centro de terapia de protones es costoso, con costos estimados que oscilan entre $ 40 y $ 300 millones, dependiendo del tamaño y la capacidad del centro oncológico. El alto costo inicial de capital es la razón principal por la que ninguna provincia ha construido una instalación de terapia de protones. Hay un consorcio privado en Montreal que está analizando esto, pero no está claro cómo los canadienses del resto del país pueden acceder a este servicio.

Canadá es el único país del G8 sin un centro de terapia de protones en el hospital.

A pesar del alto precio de una instalación de protones, el costo de enviar pacientes fuera del país también puede ser considerable (US $ 200,000 por paciente). En los Estados Unidos, los estudios han demostrado la rentabilidad de la terapia de protones en niños con cáncer, porque la reducción anticipada de los efectos secundarios a largo plazo disminuirá los costos del tratamiento de esos efectos secundarios. En otras palabras, a largo plazo, construir una instalación en Canadá definitivamente ahorrará dinero.

En los niños, existe un acuerdo de consenso de que la terapia de protones se recomienda para la mayoría de los niños que necesitan radioterapia para el cáncer. En adultos, hay ensayos clínicos en curso para evaluar mejor el papel de la terapia de protones para muchos tipos de cáncer, incluidos los de cerebro, cabeza y cuello, mama, hígado y próstata, por nombrar algunos. La comunidad canadiense de investigación del cáncer corre el riesgo de quedarse atrás debido a nuestra incapacidad para participar en estas iniciativas clave de investigación.

La comunidad canadiense de investigación del cáncer corre el riesgo de quedarse atrás

La terapia de protones no es para todos. Es poco probable que los pacientes mayores, o aquellos con tumores con probabilidad de recurrencia, se beneficien de la terapia con protones, porque la terapia con protones no necesariamente aumenta la probabilidad de control del tumor; solo disminuye los posibles efectos secundarios. Los pacientes con tumores que se mueven con la respiración también pueden ser difíciles de tratar con protones porque existe la posibilidad de perder el objetivo (por ejemplo, tumores en la parte superior del abdomen o el tórax); Para estos cánceres, la terapia de protones podría ser menos efectiva. Sin embargo, hay muchos pacientes que pueden beneficiarse de la terapia de protones, pero no pueden acceder a este tratamiento, porque Canadá no tiene un centro de terapia de protones capaz de tratar tumores fuera del ojo.

El statu quo actual ofrece una solución imperfecta. Los primeros pensamientos de un padre después de escuchar la opción de viajar para la terapia de protones suelen ser: ¿Por qué los pacientes canadienses no pueden tener acceso fácil a este tratamiento? ¿Por qué los niños canadienses tienen que viajar fuera del país para recibir un tratamiento que ya está disponible en cuatro continentes? ¿Por qué este tratamiento, que cuesta cientos de miles de dólares en Estados Unidos, no está disponible cerca de casa? Aunque la terapia de protones no es adecuada para todos los pacientes con cáncer, los pacientes con cáncer canadienses merecen la capacidad de tener acceso inmediato a este tratamiento de radiación avanzado.

Por Derek Tsang

El Dr. Derek Tsang es profesor asistente en el Departamento de Oncología Radioterápica de la Universidad de Toronto; trata a niños y adultos con cáncer.

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