TORONTO, 13 SEPTIEMBRE.- Seis meses después de que el gobierno federal canceló las pruebas de ciudadanía debido al COVID-19, muchos inmigrantes dicen que temen que un creciente retraso en la cola de ciudadanía retrase indefinidamente su objetivo de convertirse en canadienses.

Antes de la pandemia, todo el proceso de ciudadanía tomaba un promedio de 12 meses. Ahora, los solicitantes dicen que no tienen idea de cuándo se reanudarán las pruebas en persona, y están pidiendo al gobierno federal que realice exámenes en línea o físicamente a distancia.

Myrann Abainza llegó a Canadá desde Filipinas como cuidadora residente en 2009 y se le unieron su esposo y dos hijas seis años después.

La familia Abainza: de izquierda a derecha, hija Ella, padre Rafael, hija Ann y madre Myrann. (Enviado por Myrann Abainza)

Su familia estaba en camino de obtener la ciudadanía cuando golpeó COVID-19. Frustrada por la demora y la falta de información de Inmigración, Refugiados y Ciudadanía de Canadá (IRCC), dijo que el gobierno debería encontrar una manera de realizar pruebas en persona que respeten las pautas de salud pública.

“Si las escuelas están reabriendo, ¿por qué no?” ella dijo.

“Es muy importante para mí porque he estado esperando esto durante mucho tiempo. Es mi sueño. Es mi sueño convertirme en ciudadano canadiense”.

El sitio web de IRCC establece que a partir del 14 de marzo, todas las pruebas de ciudadanía, nuevas pruebas, audiencias y entrevistas se cancelarán debido a la pandemia. Las ceremonias de ciudadanía también se interrumpieron en ese momento, pero desde entonces se han reanudado como eventos virtuales.

IRCC le dijo a CBC News que está buscando alternativas para proporcionar pruebas de ciudadanía, pero no ofreció un plazo.

Departamento de inmigración ‘considerando opciones’

“El departamento está revisando las operaciones y considerando opciones para reanudar los servicios, que podrían incluir pruebas de ciudadanía en línea”, dijo la portavoz del departamento Beatrice Fenelon.

Las pruebas y las entrevistas son pasos críticos que deben completarse antes de que alguien pueda convertirse en ciudadano canadiense. La ciudadanía permite al recién llegado el derecho a votar y obtener un pasaporte, y también les da a muchos una sensación de seguridad y pertenencia permanente.

Basel Masri, quien llegó a Canadá como refugiado de Turquía después de huir del conflicto en su país de origen, Siria, es uno de aquellos cuyo camino hacia la ciudadanía se ha estancado por la pandemia.

Basel Masri está ansioso por convertirse en ciudadano canadiense, pero el proceso de solicitud se ha retrasado debido al COVID-19. (Presentado por Basel Masri)

Como muchos de los solicitantes de ciudadanía con los que CBC contactó para esta historia, Masri verifica el estado de su solicitud a través de un portal en línea todos los días, solo para saber que su expediente aún está “en proceso”.

Masri dijo que gran parte de su ansiedad se debe a la falta de información proveniente del IRCC.

“¿Va a ser dentro de dos años, el tiempo de procesamiento? Nadie lo sabe”, dijo.

“Todo el tiempo que piensas en tu solicitud, piensas en tus pasaportes, piensas en tu ciudadanía, piensas en tantas cosas. Piensas en tu familia”.

Un impulso para las pruebas en línea

Ahora que el IRCC ha comenzado las ceremonias virtuales de toma de juramento, Masri dijo que debería poder administrar pruebas de ciudadanía en línea de forma segura.

Según las cifras proporcionadas por el IRCC, se han realizado casi 7.000 ceremonias de juramento en línea desde que estalló la pandemia, y más de 17.500 personas juraron como nuevos ciudadanos.

El departamento ahora está aumentando el número de ceremonias de juramento y permitiendo que múltiples participantes en cada evento alcancen un objetivo de 2,000 nuevos ciudadanos por semana. En 2019, un promedio de 4.738 nuevos ciudadanos prestaron juramento cada semana en ceremonias en persona, según el IRCC.

Zool Suleman, abogada de inmigración con sede en Vancouver, dijo que la pandemia global ha ralentizado los tiempos de procesamiento de inmigración en todos los ámbitos.

Si bien las pruebas de ciudadanía en persona podrían ser posibles, dijo, los funcionarios tendrían que tomar precauciones para mantener a los examinados y al personal que administra las pruebas seguros y cómodos.

Pero entregar una prueba virtual sería aún más desafiante, ya que IRCC tendría que verificar la identidad de la persona que realiza la prueba y asegurarse de que las respuestas no las proporcione un tercero.

Mucha gente ha argumentado que si las escuelas y universidades pueden operar virtualmente, las pruebas de ciudadanía también podrían realizarse en línea. Pero Suleman dijo que hay mucho en juego con la prueba de ciudadanía.

Riesgos con pruebas virtuales

“Creo que una prueba en línea se consideraría riesgosa para la inmigración de Canadá porque conduce a un derecho muy importante para las personas cuando se convierten en ciudadanos”, dijo. “Por lo tanto, habría cierta preocupación de que hubiera un abuso de cualquier tipo de proceso no seguro”.

La abogada de inmigración con sede en Ottawa, Julie Taub, dijo que la tecnología está ahí para realizar pruebas virtuales, pero acordó que IRCC debería tomar medidas para garantizar la integridad del proceso.

“Es difícil encontrar una manera infalible si lo haces en línea para asegurarte de que no están haciendo trampa”, dijo.

Taub dijo que muchos de los retrasos en el proceso de inmigración son causados ​​por el personal que trabaja desde casa debido a la pandemia. Ella dijo que eso ha llevado a mucha frustración entre los inmigrantes que intentan acceder a los servicios.

Olga Lenchenko lleva seis años en Canadá. Llegó de Ucrania cuando su esposo aceptó un trabajo como contable.

Su prueba de ciudadanía estaba programada para fines de marzo y luego se canceló debido al COVID-19.

Dijo que tiene sentimientos encontrados sobre la situación. Dijo que comprende la amenaza para la salud que representa el coronavirus, pero siente que la falta de movimiento en las pruebas es injusta.

“Han pasado seis meses y no hemos recibido ninguna actualización. Es muy duro emocionalmente estar en el limbo”, dijo.

“Hemos estado soñando con el día en que nos convertiremos en ciudadanos. Ahora, toda la emoción se ha ido”.

Por Kathleen Harris /CBC News