WASHINGTON (AP) – Casi 3.3 millones de estadounidenses solicitaron beneficios de desempleo la semana pasada, más del cuádruple del récord anterior establecido en 1982, en medio de un cierre económico generalizado causado por el coronavirus.

El aumento en las aplicaciones semanales fue un reflejo sorprendente del daño que el brote viral está causando a la economía. Las solicitudes de ayuda por desempleo generalmente reflejan el ritmo de los despidos.

El ritmo de los despidos seguramente se acelerará a medida que la economía estadounidense se hunda en una recesión. Los ingresos se han derrumbado en restaurantes, hoteles, cines, gimnasios y aerolíneas. Las ventas de automóviles están cayendo en picado, y los fabricantes de automóviles tienen fábricas cercanas. La mayoría de estos empleadores enfrentan pagos de préstamos y otros costos fijos, por lo que están recortando empleos para ahorrar dinero.

A medida que aumentan las pérdidas de empleo, algunos economistas dicen que la tasa de desempleo de la nación podría acercarse al 13% en mayo. En comparación, la tasa de desempleo más alta durante la Gran Recesión, que terminó en 2009, fue del 10%.

El deterioro económico ha sido rápido. Recientemente, en febrero, la tasa de desempleo estaba en un mínimo de 50 años de 3.5%. Y la economía crecía de manera constante aunque modesta. Sin embargo, para el trimestre de abril a junio del año, algunos economistas piensan que la economía se reducirá a su ritmo anual más fuerte que nunca, una contracción que podría alcanzar el 30%..

Muchas personas que han perdido empleos en los últimos días no han podido solicitar ayuda por desempleo porque los sitios web estatales y los sistemas telefónicos se han visto abrumados por una gran cantidad de solicitantes y se han congelado. Ese tumulto sugiere que el informe del jueves sobre las solicitudes de beneficios por desempleo en realidad subestima la magnitud de los recortes de empleos la semana pasada.

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Con el aumento de los despidos, se incluyó una expansión significativa de los beneficios de desempleo para los millones que perderán empleos como resultado del brote de coronavirus en un proyecto de ley de alivio económico que está a punto de aprobarse en el Congreso. Una disposición en el proyecto de ley proporcionaría $ 600 adicionales por semana además de la ayuda por desempleo que brindan los estados. Otro extendería 13 semanas adicionales de beneficios más allá de los seis meses de ayuda por desempleo que ofrece la mayoría de los estados.

La legislación separada aprobada la semana pasada proporciona hasta $ 1 mil millones a los estados para mejorar su capacidad de procesar reclamos. Pero ese dinero llevará tiempo para ser desembolsado.

Jessy Morancy de Hollywood, Florida, fue despedida el viernes de su trabajo como asistente de silla de ruedas y agente de servicio al cliente en el aeropuerto de Fort Lauderdale. Morancy, de 29 años, llamó a la oficina estatal de desempleo el lunes para tratar de solicitar los beneficios de desempleo, pero encontró solo un mensaje grabado que le decía que volviera a llamar más tarde.

También le preocupaba que incluso un beneficio de desempleo total de $ 275 por semana sería menos de la mitad de lo que ganaba en su trabajo e insuficiente para mantener a sus hijos, de 10 y 7 años.

“Todavía estoy en estado de shock”, dijo Morancy.

Ella dijo que escuchó que los empleados de las aerolíneas podrían continuar recibiendo salarios si el Congreso brinda asistencia financiera a las aerolíneas. Aun así, no está claro que los empleados como ella que trabajan para contratistas (Eulen America, en su caso) serían elegibles.

“Si estas compañías van a obtener un rescate, ¿por qué no incluirnos?” Dijo Morancy.

Incluso para aquellos que pueden presentar un reclamo, los beneficios tomarán tiempo en iniciarse. Por lo general, toma de dos a tres semanas antes de que los solicitantes reciban dinero. Las agencias estatales primero deben contactar a sus antiguos empleadores para verificar su historial de trabajo e ingresos. Solo entonces se pueden calcular los beneficios semanales de desempleo del empleado.

Para empeorar el problema, la mayoría de las agencias estatales que manejan reclamos de desempleo están operando con niveles de fondos y personal históricamente bajos que están destinados a manejar un goteo de reclamos. Hace solo unas semanas, el mercado laboral estaba en la mejor forma que había estado en décadas.

Kim Boldrini-Sen, de 41 años, también ha tenido problemas para presentar su reclamo. Lo ha intentado en dos estados: en Connecticut, donde trabaja como acupunturista en un consultorio privado, y en Nueva York, donde vive y tiene su propio negocio de acupuntura.

En Connecticut, pensó que su solicitud había sido presentada. Pero cuando regresó la semana pasada para volver a presentar la solicitud como se requiere que hagan los solicitantes cada semana, descubrió que no había registro de su presentación inicial. Después de tomarse una hora para volver a archivar, recibió un aviso emergente de que no era elegible para hacerlo en línea.

En Nueva York, el sitio web del estado se bloqueó repetidamente cuando estaba a medio camino de completar su solicitud. Cuando finalmente logró presionar enviar, recibió una ventana emergente que decía que tenía que presentarla por teléfono. Eso tampoco ha funcionado bien.

“He llamado a todas horas del día”, dijo. “Esa ha sido mi vida durante una semana, y todavía no puedo comunicarme con nadie”.

El lunes, el Departamento de Trabajo del Estado de Nueva York tuiteó: “Si no ha podido comunicarse con nuestro teléfono o sistema en línea esta semana, siga intentándolo”.

“Estamos trabajando tan duro como podemos para garantizar que todos los beneficios sean pagados y apreciamos su paciencia”, dijo la agencia en Twitter.

Ellen Zentner, economista de Morgan Stanley, dijo en una nota a los clientes que se podrían perder 17 millones de empleos hasta mayo, el doble de los 8,7 millones de empleos que se perdieron en la Gran Recesión. Ella espera que la tasa de desempleo promedie 12.8% en el trimestre abril-junio, que sería el nivel más alto desde la década de 1930.

Aún así, Zentner también espera que la economía comience a recuperarse en la segunda mitad del año. Tomará tiempo para que las cosas vuelvan a estar cerca de lo normal, proyecta: la tasa de desempleo aún podría superar el 5% a fines del próximo año.