LIMA, Perú (AP) – El principal funcionario de comercio de los Estados Unidos sostiene que el gobierno de Perú no está cumpliendo con su compromiso de combatir la tala ilegal en un caso que podría tener implicaciones más amplias en los debates de Washington que ratifican un nuevo acuerdo de libre comercio en América del Norte.

En una carta enviada el 21 de diciembre a un congresista, el Representante de Comercio de los Estados Unidos, Robert Lighthizer, dijo que consideraba “inaceptable” que Perú recientemente decidió trasladar a una agencia independiente que supervisa el comercio de madera bajo el Ministerio de Medio Ambiente.

Agregó en la carta al representante Richard Neal que los Estados Unidos habían “comunicado enérgicamente” su posición al Perú y dijo que solicitaría consultas si la decisión no se revocaba, un primer paso hacia posibles sanciones. Neal, un demócrata de Massachusetts, asume la presidencia del poderoso Comité de Formas y Medios de la Cámara de Representantes ahora que su partido está en control de la Cámara de los Estados Unidos.

La carta, una copia de la cual fue obtenida el jueves por The Associated Press, fue enviada en respuesta a los demócratas de la Cámara de Representantes que escribieron al representante comercial de los Estados Unidos y le pidieron que interviniera después de que Perú emitiera un decreto despojando a la oficina del auditor forestal de su independencia en violación de acuerdo comercial.

En un comunicado, el Ministerio de Comercio Exterior y Turismo de Perú dijo que la nación respeta los tratados internacionales y que la independencia de la agencia de inspección forestal permanece intacta a pesar del cambio.

El caso podría ser el primero para los EE. UU. En tomar posibles medidas punitivas contra un socio internacional acusado de violar las protecciones ambientales en un acuerdo de libre comercio. Los legisladores están prestando mucha atención como una señal de cómo la administración de Trump podría hacer cumplir las protecciones en el renovado acuerdo comercial de América del Norte, que ha sido firmado por el presidente y se presentará ante el Congreso.

La tala ilegal ha sido durante mucho tiempo un problema en Perú , donde el Banco Mundial estima que el 80 por ciento de las exportaciones de madera son ilegales. Se requiere que las empresas obtengan permisos que demuestren que la madera proviene de áreas de extracción aprobadas, pero los fiscales dicen que durante años los funcionarios forestales regionales han firmado documentos que declaran falsamente el origen de la madera.

El pacto de libre comercio entre Estados Unidos y Perú de 2006 incluyó lo que se consideró un acuerdo ambiental innovador en el que Perú acordó permitir que la Agencia para la Supervisión de los Recursos Forestales operara como una agencia independiente separada. Los Estados Unidos han gastado más de $ 90 millones en ayuda para la protección de los bosques y otra asistencia al Perú .

“Hacer este tipo de trabajo requiere autonomía”, dijo Julia Urrunaga, directora del programa Perú de la Agencia de Investigación Ambiental sin fines de lucro .

Una investigación realizada en abril de 2017 por la AP descubrió que el gobierno de Perú ha socavado repetidamente los esfuerzos de Washington para lograr que limpie su comercio de madera corrupto y no cumple con los requisitos ambientales establecidos en el acuerdo.

En uno de los casos más notorios, los investigadores del Departamento de Seguridad Nacional de los EE. UU. En Houston incautaron 1.770 toneladas métricas de madera de la selva amazónica de un carguero oxidado, suficiente para cubrir tres campos de fútbol.

La incautación se consideró una rara victoria contra el crimen organizado, pero el director del servicio de inspección forestal de Perú pronto fue destituido. Tras su expulsión, las inspecciones para detectar la madera extraída ilegalmente se redujeron y los procesos continuaron demorándose.

La Agencia de Supervisión de Recursos Forestales de Perú , conocida por su acrónimo en español, OSINFOR, es responsable de investigar el origen de las exportaciones de madera del país, y arrojar luz sobre las discrepancias que podrían indicar la extracción ilegal. La agencia es considerada una espina para los defensores de la industria que buscan concesiones de madera.

Rolando Navarro, quien fue despedido como jefe del servicio de inspección forestal en enero de 2016 luego de una ejecución efectiva que llevó a incautaciones récord de madera ilegal, dijo el jueves que la agencia ha sido paralizada por el gobierno de Perú . Los inspectores clave renunciaron cuando la moral se hundió y la agencia comenzó a evitar inspeccionar las zonas donde se sabía que la tala ilegal estaba rampante, dijo.

“Todo este tiempo han hecho todos los esfuerzos para debilitar a OSINFOR”, dijo desde Washington , donde es miembro del Centro sin fines de lucro para el Derecho Internacional del Medio Ambiente.

Si el representante comercial de EE. UU. Solicita consultas con Perú y las conversaciones no resuelven el asunto, el caso avanzará por un largo camino que podría terminar en sanciones comerciales.

Urrunaga dijo que consideraba que la carta de Lighthizer era un paso importante para asegurarse de que Perú cumpla con las protecciones acordadas en el acuerdo.

“Espero que esto realmente pueda ayudar a resolver los problemas sin necesidad de sanciones”, dijo.