WINNIPEG, Manitoba / OTTAWA (Reuters) – En 35 años de trabajo en el parche petrolero de Alberta, hogar de las terceras reservas de crudo más grandes del mundo, Ray Mildenberger soportó los altibajos de una industria volátil sin ser despedido.

Eso cambió en octubre, cuando Mildenberger, de 60 años, y cinco compañeros de trabajo de una compañía de servicios petroleros en Grande Prairie, Alberta, perdieron sus empleos. Mildenberger se dedicó a vender piezas de camiones para pagar la hipoteca, el primer trabajo de su carrera fuera de la industria petrolera.

“Tomé lo primero que pude asegurar”, dijo. “Ha habido muchos más despidos aquí últimamente. Me considero afortunado.

Junto con los despidos, los bancos locales de alimentos informan sobre las tensiones del aumento de la demanda, mientras que en toda la provincia los pozos petroleros han cerrado. Pero aunque los precios mundiales del petróleo y los cultivos se han desplomado desde los años de auge de 2008-2014, las causas fundamentales de los problemas de Alberta son exclusivamente canadienses.

Las exportaciones de canola, otro pilar de la economía occidental, se han visto afectadas por una disputa diplomática con el principal comprador de China, y las deshilachadas relaciones del gobierno federal con los pueblos indígenas han obstaculizado los intentos de aumentar la capacidad de transporte de petróleo.

Los habitantes de Alberta, conocidos por una racha independiente para rivalizar con los tejanos, culpan al primer ministro liberal Justin Trudeau. Fue reelegido en octubre, pero perdió su mayoría parlamentaria y no logró ganar un escaño en Alberta. Ha surgido un movimiento separatista occidental, #Wexit.

“Han pasado cinco años de una recesión económica y la gente culpa al gobierno de Trudeau. Todos conocen a alguien que perdió su trabajo ”, dijo Duane Bratt, profesor de ciencias políticas en la Universidad Mount Royal.

Trudeau nombró a la ex ministra de Relaciones Exteriores Chrystia Freeland, nativa de Alberta, para encabezar sus esfuerzos en Occidente. Esta semana, el gobierno está escuchando el caso de Alberta por un aumento en la ayuda económica, aunque aún no lo ha prometido.

El crecimiento económico de Alberta se desaceleró a 0.6% en 2019, desde 2.2% en 2018, intensificando la presión sobre Trudeau para completar una tubería necesaria para mover el crudo de la provincia a los mercados internacionales y resolver la lucha con China que ha afectado las ventas de canola.

“VESTIDO DE VENTANA”

El gobernador del Banco de Canadá, Stephen Poloz, dijo el mes pasado que Alberta todavía se estaba adaptando a los precios del petróleo más débiles. Los precios de referencia del crudo estadounidense se han estabilizado en alrededor de $ 60 por barril después de recuperarse de los mínimos de varios años en 2016. Pero el precio actual aún ha bajado un 43% desde 2014.

La agencia de calificación crediticia de Moody’s rebajó la calificación de Alberta este mes, citando en parte su dependencia del petróleo.

Sin embargo, el mayor problema para el parche petrolero no son los precios más bajos, sino la lucha por expandir las tuberías que permitirían a los productores enviar más crudo. La capacidad de transportar crudo ha rezagado la capacidad de producirlo, lo que lleva a un exceso de tierra adentro en Alberta.

Tan amplia fue la discrepancia, que el gobierno de Alberta obligó a los productores este año a reducir la producción, una rareza para cualquier país productor de petróleo fuera de la OPEP.

El gobierno de Trudeau compró el oleoducto Trans Mountain en 2018, solo para que los tribunales dictaminen dos veces en contra de su aprobación debido a una consulta inadecuada con los aborígenes.

“Si Justin Trudeau quiere sofocar el sentimiento de separación occidental, necesita declarar la expansión de Trans Mountain en interés nacional”, dijo Peter Downing, cofundador de #Wexit. “Todo lo demás es escaparatismo”.

El movimiento de Downing sigue siendo pequeño por ahora, pero el conservador primer ministro Jason Kenney de Alberta respalda su queja de que Occidente está obstaculizado por las normas federales.

“Ottawa necesita liberarnos para poder desarrollar nuestros recursos, llegar a los mercados globales, obtener un precio justo de ellos y no vincularnos con un sinfín de nuevas leyes y regulaciones”, dijo a los periodistas este mes el principal funcionario electo de la provincia. .

El gobierno de Trudeau está al tanto de los problemas de Alberta, dijo el portavoz Matt Pascuzzo en un correo electrónico.Presentación de diapositivas (19 Imágenes)

“Ahora es el momento de escuchar las preocupaciones y prioridades de las personas, y trazar un camino juntos”, dijo Pascuzzo.

ALTO GASTO, BAJOS IMPUESTOS

Sin duda, Alberta todavía tiene la economía provincial más fuerte de Canadá, según la mayoría de las medidas: simplemente no es tan robusta como lo era antes, dijo Trevor Tombe, profesor asociado de economía de la Universidad de Calgary.

Tombe dijo que el gobierno provincial también podría hacer más al volver a capacitar a quienes perdieron lucrativos empleos petroleros. Su déficit de C $ 8.7 mil millones refleja un gasto elevado y bajos impuestos, agregó. Alberta es la única provincia sin impuesto a las ventas.

A los problemas de Alberta se suma la fuerte reducción de China este año de la compra de canola canadiense. Las relaciones entre Ottawa y Beijing han sido heladas desde que la policía de Vancouver arrestó al director financiero de Huawei Technologies Co Ltd, Meng Wanzhou, con una orden de arresto estadounidense hace un año.

Para los agricultores, los bajos precios se han visto agravados por los campos anegados que dejaron los cultivos sin cosechar antes del invierno.

“Este será uno de los peores años que hemos experimentado”, dijo Andre Harpe, de 55 años, que cultiva cerca del Centro Valhalla, Alberta.

En Grande Prairie, una ciudad de 55,000 habitantes a unos 60 km (37 millas) al sureste, un número creciente de personas ha utilizado el banco de alimentos desde que los precios del petróleo se derrumbaron en 2014, dijo el Capitán Peter Kim, director ejecutivo de la sucursal local del Ejército de Salvación. .

“No son solo las madres solteras con sus hijos”, dijo. “Hay personas que tienen vehículos, tienen hipotecas y, sin embargo, tienen que usar el banco de alimentos”.

El ex trabajador de la industria petrolera Mildenberger dice que nadie en la capital está escuchando.

“No somos un país”, dijo. “Somos 10 áreas que admiten un área, Ottawa”.