CARACAS (Reuters) – A medida que el coronavirus explota en América Latina, los líderes del régimen de Venezuela se han lanzado a las ondas para elogiar los esfuerzos del país para controlar la propagación.

Desde que confirmó su primer caso el 13 de marzo, el gobierno socialista dice que ha realizado casi 270,000 pruebas y está llevando a cabo 25,000 más al día. Caracas afirma que las pruebas robustas, junto con medidas estrictas de cierre, le han dado a Venezuela una de las incidencias más bajas de coronavirus en el mundo: solo 204 casos reportados y 9 muertes en un país de 29 millones de personas.

“Mantenemos la curva de Venezuela estable, gracias a Dios”, dijo el presidente del régimen Nicolás Maduro a principios de este mes.

El desempeño ejemplar promocionado por Maduro tiene poca relación con lo que algunos trabajadores de salud pública le dijeron a Reuters que están viendo en Venezuela.

Dijeron que el desvencijado sistema de salud del país, donde algunos hospitales carecen de elementos básicos como jabón y agua corriente, no está preparado para enfrentar la pandemia mortal.

El coronavirus ha infectado a más de 2 millones de personas en todo el mundo y ha matado a más de 138,000.

Reuters habló con nueve trabajadores médicos superiores y asesores involucrados en la respuesta nacional al coronavirus de Venezuela, así como con una docena de médicos que trabajan en instalaciones en siete de los estados más grandes del país. Todos solicitaron el anonimato por temor a represalias.

Describieron un programa de pruebas a nivel nacional que depende de un solo laboratorio de Caracas sobrecargado para verificar los resultados positivos obtenidos de 500,000 kits de pruebas rápidas que se implementan en el campo. Solo las pruebas positivas certificadas por esa instalación pública, el Instituto Nacional de Higiene, se incluyen en el recuento oficial de casos de coronavirus del gobierno, dijeron las personas.

Los análisis de sangre rápidos, que fueron donados por el gobierno chino y dan resultados en 15 minutos, han permitido al gobierno de Maduro reclamar pruebas generalizadas, dijeron las personas. Pero dijeron que el Instituto no puede seguir el ritmo de la nueva carga de trabajo de prueba, creando una acumulación que ha mantenido el recuento de casos de coronavirus de Venezuela artificialmente bajo.

A team consisting of Cuban and Venezuelan healthcare workers walk during an inspection round at the slum of Lidice during the nationwide quarantine due to the coronavirus disease (COVID-19) outbreak in Caracas, Venezuela April 9, 2020. REUTERS/Manaure Quintero

El Instituto, que alguna vez fue presumido, cojeado por el envejecimiento del equipo y la escasez de personal capacitado, puede analizar un máximo de 100 muestras por día, según cuatro de las personas que conocen la instalación. Dijeron que el laboratorio realiza el tipo de pruebas moleculares recomendadas por la Organización Mundial de la Salud (OMS) para escanear el esputo nasal en busca del virus, y que se consideran más confiables que los análisis de sangre rápidos.

En contraste, en la vecina Colombia, el instituto nacional de salud dijo que ha llevado a cabo más de 52,000 pruebas moleculares en 38 laboratorios en todo el país, con un promedio de aproximadamente 2,550 pruebas diarias en abril.

Las personas que hablaron con Reuters dijeron que otros laboratorios venezolanos, incluidos los de universidades y hospitales privados, tienen la capacidad de realizar esta prueba molecular. Afirman que el gobierno ha dejado de lado estas instalaciones en un esfuerzo por centralizar el control sobre las pruebas, así como el flujo de información sobre infecciones.

Los ministerios de salud e información de Venezuela no respondieron a las solicitudes de comentarios. La oficina de la directora del Instituto, Lesbia Muro, no respondió a las llamadas telefónicas.

Muro dijo en una conferencia de prensa en marzo que “ningún otro organismo público o privado tiene la autoridad” para diagnosticar el coronavirus. La vicepresidenta de Venezuela, Delcy Rodríguez, dijo a principios de marzo que el Instituto estaba “preparado para llevar a cabo todas las pruebas necesarias”.

“NUNCA SABEMOS LAS CIFRAS REALES”

Cuando el Instituto completa una prueba molecular, envía el resultado directamente a una comisión presidencial dirigida por los principales asistentes y generales de Maduro, el organismo a cargo de emitir actualizaciones públicas sobre los casos de COVID-19 en Venezuela, según una persona que asesora a esa comisión y cuatro personas familiarizadas con las operaciones del Instituto.

Dijeron que la falta de transparencia en el recuento de casos y las muertes significa que incluso los principales funcionarios de salud pública no saben qué tan lejos o qué tan rápido se está propagando el virus en Venezuela. Las autoridades han detenido a trabajadores médicos y políticos de oposición que criticaron públicamente la disponibilidad de sus hospitales locales.

“Mantienen esta información muy cerca y nunca conocemos las cifras reales”, dijo un trabajador médico de alto rango en un importante organismo de salud de Caracas. “Pero no se puede cubrir el sol con un solo dedo, y esto llegará a un punto en el que no podrán ocultarlo”.

Además, ocho de los trabajadores médicos que hablaron con Reuters afirman que la política juega un papel en la distribución de las pruebas rápidas. Dijeron que el gobierno está priorizando la emisión de las pruebas rápidas a las clínicas de salud del Partido Socialista Unido de Venezuela (PSUV) operadas por leales a Maduro y atendidas por médicos prestados por Cuba.

Reuters no pudo verificar independientemente dónde se envían todas las pruebas rápidas.

El Hospital Universitario de Caracas, el centro médico público que se considera que tiene el personal más experimentado del país, había recibido solo 20 kits hasta el 10 de abril, dijeron a Reuters dos trabajadores de la salud. El director del hospital, Earle Siso, no respondió a las llamadas telefónicas ni a los mensajes.

Un aumento en los casos de coronavirus abrumaría fácilmente el sistema de atención de salud pública de Venezuela, que está en pleno desarrollo.

Los hospitales públicos poseen solo 80 camas de cuidados intensivos para todo el país, dijeron algunos médicos de alto rango a Reuters. El gobierno ha dado cifras variables: en marzo, el ministro de Información, Jorge Rodríguez, dijo que tenía 1.200 camas; El lunes, Maduro puso el número en 4.800.

Muchos países en todo el mundo han visto crecer rápidamente sus casos de COVID-19, particularmente las naciones populosas que están probando agresivamente. Venezuela ha informado un aumento de solo unos pocos casos adicionales cada día desde que confirmó su primera infección.

Martin Llewellyn, investigador de enfermedades infecciosas de la Universidad de Glasgow, que estudió el problemático sistema de salud de Venezuela, dijo a Reuters que los números oficiales no cuadran.

“Soy profundamente escéptico de las cifras de prueba del gobierno”, dijo Llewellyn.

Maduro impuso una cuarentena en todo el país el 17 de marzo, ordenando a las personas quedarse en casa y cerrar negocios no esenciales. Aún así, las personas en los barrios pobres de Caracas están ignorando el cierre para buscar alimentos y suministros en mercados abarrotados.

Reserva y escases

Venezuela estuvo alguna vez a la vanguardia de la atención médica en el mundo en desarrollo.

En 1961, la OMS certificó que Venezuela había erradicado la malaria, el primer país tropical en hacerlo. Los médicos del Hospital Universitario y los investigadores del Instituto de Higiene fueron considerados algunos de los mejores de América Latina.

Los cambios se produjeron con la elección de Hugo Chávez en 1998, cuya “revolución bolivariana” tenía como objetivo ayudar a los oprimidos. Chávez expandió la atención médica en barrios pobres. Pero su gobierno también nombró agentes del Partido Socialista para dirigir las instituciones médicas y recortar los salarios de los médicos. Muchos médicos calificados se mudaron al extranjero, reemplazados por trabajadores de la salud enviados por el difunto líder cubano Fidel Castro, un aliado de Chávez. La malaria comenzó a propagarse nuevamente, informaron las organizaciones de salud.

Para cuando la economía de Venezuela explotó bajo Maduro, quien se hizo cargo en 2013 tras la muerte de Chávez, había habido un éxodo de los mejores talentos del Instituto, dijeron a Reuters trabajadores médicos familiarizados con la situación.

El equipo actual de virología consta de tres técnicos, frente a unos 20 antes de la crisis económica, dijeron las personas. Trabajando en equipos antiguos, detectan la huella genética del coronavirus utilizando una técnica llamada RT-PCR en tiempo real. Utilizan muestras tomadas de hisopos insertados en las narices y gargantas de los pacientes.

Los técnicos realizan pruebas originales en muestras enviadas desde instalaciones médicas de todo el país, y también vuelven a analizar muestras de las pruebas rápidas chinas para confirmar el diagnóstico. Dos de los trabajadores médicos dijeron que el Instituto tenía la capacidad de analizar solo una décima parte de las muestras recibidas cada día.

La escasez generalizada de combustible ha impedido que los hospitales de todo el país envíen hisopos al Instituto dentro del período de dos a tres días para un diagnóstico preciso, según los médicos que hablaron con Reuters.

El gobierno, dijeron, se ha apoyado fuertemente en las pruebas rápidas de China, pero la distribución de esas pruebas es desigual.

En el estado occidental de Táchira, el gobierno estatal dirigido por la oposición dijo a Reuters que no ha recibido una sola prueba rápida. Al norte, en el estado de Zulia, los médicos dijeron que las autoridades locales pro-Maduro solo estaban evaluando a los empleados estatales. De las 70,000 pruebas rápidas que el gobierno de Zulia dice que recibió, solo 400 fueron enviadas al hospital más grande del estado, según un trabajador de salud de alto rango.

Los representantes de la persona designada por el gobierno de Maduro para dirigir los asuntos del Partido Socialista en Táchira, Freddy Bernal, no respondieron a las solicitudes de comentarios. Un portavoz del gobernador de Zulia, Omar Prieto, dijo que las pruebas rápidas estaban disponibles en todos los centros médicos.

En el barrio de Lidice, en el oeste de Caracas, no faltan pruebas en la clínica Victorio Orlando Medina, un centro médico del Partido Socialista. Su director cubano, Gissell Enríquez, dijo que el gobierno había proporcionado al personal 600 pruebas rápidas y que la clínica está llevando a cabo unas 50 pruebas por día.

“Si se nos acaba, podemos pedirle más al Ministerio de Salud”, dijo Enríquez.

La clínica ha estado enviando equipos de trabajadores médicos cubanos a pie a los alrededores para rastrear a los residentes que informaron posibles síntomas de COVID-19 en un sitio web administrado por el estado, dijo Enríquez. Con máscaras de tela y sin guantes ni protección para los ojos, los médicos recientemente fueron de puerta en puerta a través de proyectos de vivienda densamente poblados para interrogar a los lugareños.

Las personas que se quejan de tos fuerte o fiebre son enviadas a la clínica para una prueba rápida, dijeron los médicos del centro.

Cuando Reuters visitó la clínica el 8 de abril, había registrado un caso positivo: un hombre asintomático de unos 30 años que había estado en contacto con personas que habían enfermado con síntomas similares a la gripe después de viajar al extranjero. Enríquez dijo que el paciente estaba aislado en una sala allí después de llegar la semana anterior. Ella dijo que la clínica había estado esperando varios días a que una moto llevara su muestra al Instituto para la revisión obligatoria.

Llegado el jueves, Enríquez dijo que la nueva prueba resultó negativa y que el paciente fue dado de alta después de pasar 14 días en cuarentena.

Ella dijo que la atención médica de base practicada en las instalaciones del Partido Socialista como la suya ha sido clave para limitar la propagación del coronavirus.

“Somos los más accesibles para la población, especialmente para los más vulnerables”, dijo.