WINNIPEG, Manitoba (Reuters) – En la planta de High River, Alberta de Cargill Inc, proveedor de más de un tercio de la carne de res de Canadá, 391 trabajadores estaban enfermos de coronavirus cuando la compañía suspendió las operaciones, según funcionarios de salud provinciales.

Pero Maple Leaf Foods ( MFI.TO ) decidió dejar inactiva una planta avícola durante ocho días, en Brampton, Ontario, después de que solo tres trabajadores fueron infectados.

En la lucha de Canadá contra la pandemia, los funcionarios de salud pública están dejando la decisión de cerrar las plantas de carne a las empresas, a pesar de que las autoridades tienen poder para hacerlo. Alberta Health Services (AHS), por ejemplo, podría cerrar una planta con condiciones inseguras, dijo el portavoz Tom McMillan.

El impacto de tales decisiones se extiende más allá de las paredes de la planta. Están en el corazón de los dos brotes comunitarios más grandes de Alberta, y podrían presagiar dilemas que probablemente surjan a medida que otras industrias se reinicien.

La postura de Canadá contrasta un papel político estadounidense más activo con las plantas infectadas, ya que el trabajo en espacios cerrados ha llevado a los trabajadores de numerosas plantas de América del Norte a enfermarse o abandonar el trabajo. El presidente Donald Trump ordenó el martes que las plantas de carne permanezcan abiertas, y los funcionarios estatales y locales antes presionaron con éxito para que algunas cerraran, incluido el matadero de Smithfield Foods en Dakota del Sur.

Jon Nash, presidente de Cargill Protein North America, dijo que Cargill redujo la producción en su planta de Alberta el 13 de abril y permaneció abierto antes de cerrar por completo una semana más tarde para evitar el desperdicio de alimentos y porque los ganaderos necesitaban un mercado para el ganado.

Factores fuera de la planta de Cargill, como hogares abarrotados y viajes compartidos, contribuyeron a la propagación en High River, dijeron funcionarios de salud.

Cargill dijo el miércoles que High River reanudaría la producción reducida el 4 de mayo después de un cierre de dos semanas por limpieza y medidas de seguridad adicionales.

La decisión de Cargill de operar tanto como lo hizo antes del cierre temporal molestó a algunos trabajadores.

“Me cabrea absolutamente”, dijo Jamie Welsh-Rollo, una madre soltera que sella carne en plástico en la planta de High River, y es delegada de una tienda del United Food and Commercial Workers Union (UFCW). “Nos miran como números”.

Al menos ocho plantas cárnicas canadienses han cerrado temporalmente debido a la pandemia. Hasta el miércoles, 821 trabajadores de Cargill en High River, aproximadamente el 37% de la fuerza laboral, estaban infectados, incluida una muerte.

Y Cargill no está sola. Una planta de carne JBS SA ( JBSS3.SA ) en Brooks, Alberta, ralentizó la producción pero permanece abierta después de 276 infecciones y una muerte.

PRECAUCIÓN EN HOJA DE ARCE

Al cerrar su planta de Ontario, Maple Leaf consideró que la ciudad de Brampton era un punto clave de coronavirus y que la compañía carecía de máscaras faciales para abastecer a los 340 trabajadores, dijo Randy Huffman, su jefe de seguridad alimentaria.

Los pocos casos iniciales finalmente sumaron 26 después de más pruebas.

“Hubo algunas discusiones desafiantes”, dijo Huffman en una entrevista. “Necesitábamos tener una mayor confianza en que la planta podría operar de manera segura”.

Un brote de enfermedad mortal 12 años antes debido a la carne contaminada en una planta de hoja de arce influyó en su respuesta, dijo.

Mientras Maple Leaf tomó la decisión de cerrar, consultó ampliamente, dijo Huffman, con un médico de salud ocupacional, autoridades de salud locales y federales.

“No creo que dejarlo en manos de ninguna entidad sea el mejor resultado”.

En raros ejemplos de autoridades canadienses que intervinieron, las regiones de salud de Columbia Británica cerraron United Poultry el 21 de abril después de que se encontraron 28 casos en la planta de Vancouver, y cerraron Superior Poultry el 24 de abril después de dos casos iniciales.

En High River, Welsh-Rollo temía transmitir el virus a su hijo de cuatro años, que tiene una deficiencia autoinmune, y vio problemas con las precauciones de Cargill.

Cargill hizo preguntas de evaluación de salud en inglés a los trabajadores que ingresan a la planta, muchos de los cuales son inmigrantes o trabajadores extranjeros, dijo. La planta de 31 años era demasiado pequeña para hacer efectivas las medidas de distanciamiento, dijo.

Nash de Cargill dijo que la compañía ha trabajado estrechamente con AHS en protocolos de seguridad, incluidas máscaras faciales para trabajadores.

Adrienne South, portavoz del Ministro de Trabajo de Alberta, dijo que varios ministerios ayudaron a garantizar la seguridad de la planta, pero agregó que “la Agencia Canadiense de Inspección de Alimentos (CFIA) es responsable de la planta”.

CFIA dijo en un comunicado que no puede suspender las operaciones de la planta sobre el coronavirus, ya que su autoridad para detener la producción de alimentos por riesgos para la salud se limita a las preocupaciones de seguridad alimentaria.

Las decisiones de prolongar las operaciones desconciertan a Sylvain Charlebois, directora del Laboratorio de Análisis Agroalimentario de la Universidad Dalhousie, un instituto que analiza los problemas de alimentación y agricultura.

“No entiendo por qué tardó tanto (en cerrar) en High River y no entiendo por qué Brooks todavía está operando”, dijo.